Uno de los grandes problemas ambientales, los residuos plásticos, se aliviará con los nuevos materiales biodegradables a base de celulosa y lignina. Los abonos mejorados de liberación controlada reducirán la contaminación agrícola. El almacenamiento de energía renovable a gran escala y el posible resurgimiento de las centrales nucleares con combustibles y reactores más seguros y eficientes nos permitirán avanzar en la descarbonización del sector energético.

Los robots sociales, cada vez más avanzados, irán ganando presencia en nuestra vida. Las metalentes podrían servir para reducir el tamaño y el coste de los componentes ópticos. Y la telepresencia colaborativa permitirá que interaccionemos virtualmente como si estuviéramos en el mismo espacio físico.

En el ámbito de la salud, destacan los fármacos contra proteínas dúctiles, asociadas a varias enfermedades graves. Las cadenas de bloques y los sensores de la calidad de los alimentos contribuirán a reducir las intoxicaciones. Y el almacenamiento de enormes cantidades de datos en forma de ADN está ayudando a desarrollar fármacos y terapias.

Algún día, una de las técnicas emergentes recogidas en este informe nos permitirá teletransportarnos virtualmente a un lugar lejano y sentir los apretones de manos y los abrazos de otros viajeros cibernéticos. Otros adelantos están a punto de volverse corrientes: robots humanoides (y animaloides) diseñados para socializar con la gente; un sistema para localizar el origen de un brote de fiebre aftosa en cuestión de segundos; lentes minúsculas que allanarán el camino hacia las cámaras en miniatura; plásticos fuertes y biodegradables que pueden fabricarse a partir de residuos vegetales que de otro modo serían inútiles; y sistemas de almacenamiento de datos basados en el ADN que guardarán con fiabilidad ingentes cantidades de información.

En colaboración con el Foro Económico Mundial, Scientific American convocó a un comité internacional de expertos, formado por distinguidos especialistas en tecnología, y se embarcó en el duro proceso de identificar las diez técnicas emergentes más prometedoras del momento. Tras solicitar la participación de otros expertos de todo el mundo, el comité evaluó docenas de propuestas según una serie de criterios: ¿tienen las técnicas sugeridas el potencial de ofrecer beneficios importantes a la sociedad y a la economía? ¿Podrían alterar la manera establecida de hacer las cosas? ¿Se hallan aún en las primeras etapas de desarrollo, pero despiertan el interés de los centros de investigación, las empresas o los inversores? ¿Es probable que logren avances notables en los próximos años? El comité buscó la información necesaria y pulió la lista a lo largo de cuatro reuniones virtuales.

MEDIOAMBIENTE
Bioplásticos para una economía circular
Enzimas y disolventes avanzados transforman los residuos vegetales en plásticos más biodegradables. Por Javier García Martínez

INGENIERÍA

Robots sociales

Los ayudantes y amigos robóticos están cada vez más presentes. Por Corinna E. Lathan y Geoffrey Ling

INGENIERÍA

Lentes diminutas para dispositivos en miniatura

Las metalentes podrían reemplazar al vidrio en los componentes ópticos. Por Alberto Moscatelli

MEDICINA Y BIOTECNOLOGÍA

Fármacos que actúan sobre proteínas dúctiles

Nuevas posibilidades para tratar el cáncer y otras enfermedades. Por Elizabeth O’Day

MEDIOAMBIENTE

Abonos inteligentes que reducen la contaminación ambiental

Nuevas formulaciones aportan nutrientes según se requieran. Por Jeff Carbeck

COMPUTACIÓN

Telepresencia colaborativa
Los participantes en reuniones virtuales se sentirán como si estuvieran en el mismo espacio físico. Por Corinna E. Lathan y Andrew Maynard

SALUD PÚBLICA

Envasado y seguimiento avanzado de alimentos

Una combinación de dos técnicas podría mejorar enormemente la seguridad alimentaria. Por Rona Chandrawati y Bernard S. Meyerson

ENERGíA

Reactores nucleares más seguros

La energía nuclear podría resurgir gracias a innovadores combustibles y reactores. Por Mark Fischetti

MEDICINA Y BIOTECNOLOGÍA

El ADN como disco duro

Se está adaptando el sistema de almacenamiento de información de la vida para que albergue grandes volúmenes de datos. Por Sang Yup Lee

ENERGÍA

Almacenamiento de energía renovable a gran escala

Empieza a desaparecer uno de los obstáculos para la sostenibilidad energética. Por Andrea Thompson